深海中禿鷹般的生物,竟然連鱷魚也吃

通常鱷魚般的大型爬蟲動物會將其他生物當作食物,但科學家在墨西哥灣的底部發現一件驚人的事情。一群研究員在去年時,將三隻鱷魚的屍體丟到墨西哥灣海底,為了得知會是什麼生物將它們屍體吃掉。

路易斯安那州的深海生物學家 Craig McClain 表示:「當死去的鯨魚和大型樹幹沉到灣底時,我們可以在它們身上找到很多宿主,這些宿主是無法在海洋其他部份看到的。」

鱷魚可被追朔到中生代時期,當時海裡都還充滿大量的爬蟲動物。當這些爬蟲動物死亡後,我們可以從化石發現,海洋清道夫們非常積極的吞食了它們。所以 McClain 博士和他的組員假設了,在海底可能有特殊的海洋生物等待著鱷魚般的大餐。

「我們在想,如果我們把鱷魚屍體丟下海底深處,會不會發現許多還沒被發現的生物,可能是爬蟲類還稱霸海洋時留下的生物,或是我們會不會發現古生物呢?」博士表示。

這項研究上個月在 PLOS ONE 上發表結果,不只發現了啃食鱷魚骨頭的一個新物種,也為大家揭開墨西哥灣深處食物鏈的面貌,包括碳是如何從地球表面被海洋回收的。

McClain 博士的實驗室通常是在研究深海生物是怎麼啃食掉進密西西比三角洲的樹,但後來他們開始疑惑,那如果是鱷魚掉進深海呢?「在我家後面的港口有三隻鱷魚在那邊游泳,所以我的研究團隊就開始想,如果鱷魚掉進深海會怎樣。」McClain 博士說。

鱷魚通常在德州到南卡的岸邊棲息地,偶而會到海水裡冒險,當他們死後,有些屍體一定會沉入到深海。但因為鱷魚在路易斯安那州是屬於被保護的生物,所以 McClain 博士的團隊跟官方申請了三隻安樂死的鱷魚來做研究。他們選擇了密西西比峽谷深處的三個地方,用籃子將鱷魚屍體沉降下去。

他們將鱷魚放在深海的軟泥上,當他們隔天將遠端遙控的監控車放下去察看鱷魚狀況時,他們嚇了一跳。McClain 博士的團隊以為鱷魚的皮會讓它幾乎無法被啃食,但他們發現屍體上竟然充滿了巨型等足類生物,一種大小如足球大、以腐肉為主食的甲殼類生物,他們從鱷魚腋下較軟的地方咬破屍體並到處在鱷魚皮上遊走。

這不是唯一的驚喜,八天後另一隻鱷魚屍體竟然完全消失。團隊開始懷疑是不是他們找到錯的地方,但他們發現了拖曳的痕跡,那隻重20公斤的鱷魚屍體在約九公尺遠處,連著的繩子已被切斷。

博士表示:「這個發現讓我們都傻眼了,這隻鱷魚的屍體一定是被一隻灰六鰓鯊或是格陵蘭鯊拖走的,只有這兩種鯊魚大到可以拖動它,也只有這兩種鯊魚可以住在墨西哥灣如此深的地方。」

最後一隻鱷魚也是被吃腐肉的生物啃食掉,垂降下的五十一天後,它完完全全被吃得一乾二淨,骨頭也被俗稱殭屍蠕蟲的生物覆蓋。其他殭屍蠕蟲會鑽進鯨魚的屍骨,但這些蠕蟲是在墨西哥灣中第一次被發現,博士也因為發現新物種而進行了科學發表。

其他額外的研究能證明這些殭屍蠕蟲是否為中生代遺留下來的古生物,專門在海裡吃死亡的爬蟲類。現在的研究可能可推論出鱷魚在海中扮演餵食其他海洋生物的角色。

海底接收不到陽光,所以阻絕了光合作用的進行,住在深海的動物只能依賴死後掉落到海底的腐屍來獲得碳。「我們發現很有趣的是,鱷魚可以被當成食物來源,也是個容易被取用的食物也會以不同方式進入深海食物網,從等足類、蠕蟲,和鯊魚。」

當一隻鱷魚掉進深海裡,它某方面也發出了一點聲音。 它敲響了晚餐鈴。

—— 此篇翻譯自作者 Asher Albein 刊登於 The New York Times 的文章(原文出處)

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